尽管中国自行设计制造的空警-500预警机已经开始在部队服役,取代了部分原来空警-2000预警机的战区级指挥功能。但是大型运输机平台始终有其特有的优势:空间更大,续航能力更强,并且可以搭载更多的指挥人员。所以根据实际需要来看,短期内中国空军仍然少不了使用基于伊尔-76平台大型预警机来填补运-20和其他大型平台如以前的空缺。

根据美国《防务新闻》报道称,种种迹象显示中国正在改造2架机龄较新的伊尔-76运输机平台,使其成为最新空警-2000A战略预警机。目前主流消息认为中国只有4架空警-2000型预警机服役。但是,中国空军对于预警机的需求相当迫切,就在今年又在中国的空军飞行学院中开设了《预警机指挥引导》专业,这说明中国军队正在打造专业化的预警机训练基地。此外,中国还在继续完善《预警机指挥引导模拟训练系统》,提升这套系统的逼真度,增加多种型号预警机的训练模式,尽可能的缩短中国预警机指挥人才的培养周期。

不过由于缺乏可用的伊尔-76运输机,使得中国空军在2006年后就没有再改装过空警-2000型预警机,作为战略级预警机空警-2000具备在5000到10000米高空持续飞行超过8小时的能力,并且可以同时追踪400公里内的100个以上目标。不过此前中国改造的空警-2000的伊尔-76机体飞行小时数都超过1万小时,可见中国空军对运输机的使用程度以及对预警机需求的迫切程度。

在2015年,中国从俄罗斯获得了8架经过翻修的伊尔-76运输机,还有5架将会在2016年交付;之前在2012年,俄罗斯方面向中国交付了10架伊尔-76MD型运输机,上述机型都进行了机体延寿翻修,更换了新的发动机。美国《防务新闻》提到的2架改进型机体极有可能就是从这23架中挑选的2架状态较好的机型。尤其是在中国飞机制造厂的试飞跑道上也出现了疑似空警-2000的身影,有可能是新改装的空警-2000A型,不过也不排除是以前的4架中的一架返厂维护。

但是毕竟平台不是自己研制的要受制于人,所以中国仍然加大力气生产完全自主化的空警-500预警机,这也是中国摆脱俄罗斯载机依赖的办法之一。尤其是在中国预警机部队最新公布的画面中,我们可以看到空警-500预警机正在频繁的参与到实战训练中。不仅指挥中国的歼-11战斗机进行拦截任务,同时还在配合海上编队进行远海训练。这些预警机现在让周边国家非常头疼,因为让中国直接取得了战场上的领先地位。

不过,最可靠的办法还是使用中国生产的运-20大型运输机作为新的战略级预警机平台使用,尤其是运-20运输机的最大载重量接近66吨,用来改造预警机还是相当有富裕的。不过既然中国肯用最新的伊尔-76来充当预警机改装平台,说明运-20运输机的量产服役工作应该已经开始,此时利用成熟技术在短期内改造伊尔-76变成最新的空警-2000A预警机,比从新研发运-20预警型的时间上要快的多。无论是基于哪点考虑,运-20的成熟量产是已经确认的事情了。不过这对俄罗斯都不是个好消息,也难怪俄方如此痛恨中国空警-2000和运-20,毕竟这是抢了俄罗斯的订单